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Le Carnet de feuilles d’or

Aujourd’hui, le carnet de feuilles d’or destiné à la dorure pour l’enluminure se présente de la manière suivante. Les feuilles d’or libres sont placées entre des feuilles de papier de soie fines de couleur rouge-orangée. La feuille d’or étant plus petite que la feuille de soie, ce qui laisse un bord tout autour de l’or. Ces feuilles de soie sont reliées entre elles sur un côté pour former un carnet. Ce carnet est contenu dans une pochette plastique épousant au plus juste la forme carrée du carnet de feuilles d’or. Les dimensions sont de 8 cm de côté.

Cette présentation qui alterne feuilles d’or et feuilles rouges remonte au moins au XIIe siècle en Allemagne. En effet, on les disposait ainsi en vue de l’amincissement de la feuille d’or (ou d’argent) et dont l’usage servait le peintre. On trouve encore cette technique relatée dans un manuscrit italien écrit en latin au XIVe siècle1 .

Au XIIe siècle, le moine Théophile décrit dans son traité Essai sur divers arts, la fabrication des feuilles d’or. Voici la traduction du chapitre 23 (Livre I) de Charles L’Escalopier :

De La Feuille d’or
Prenez du parchemin grec, qui se fait de coton de bois, et vous le frotterez de chaque coté avec du rouge qui s’obtient par la combustion de l’ocre [jaune], broyé fort menu et sec : vous le polirez très soigneusement avec une dent de castor, d’ours ou de sanglier, jusqu’à ce qu’il devienne glacé, et la couleur adhère par le frottement le poli. Coupez avec les ciseaux le parchemin en parties carrées, également longues et larges de quatre doigts. Puis, dans les mêmes dimensions, vous ferez avec du velin une espèce de bourse fortement cousue, et assez ample pour que vous puissiez y placer un nombre de morceaux de parchemin teint en rouge. Cela fait, prenez de l’or ou de l’argent pur, faites-le amincir au marteau, sur une enclume d’un poli si parfait qu’elle n’ait aucune fracture, et coupez-le par morceaux carrés, à la mesure de deux doigts. Vous mettrez dans la bourse un morceau de parchemin teint en rouge, et sur le milieu, un morceau d’or ou d’argent, et ainsi de suite du parchemin et de l’or ou de l’argent. Vous ferez de la sorte, jusqu’à ce que la bourse soit remplie ; et que l’or ou l’argent se trouve toujours au milieu. Prenez un marteau coulé d’auricalque, étroit près du manche et large dans son plat. Vous en battrez la bourse sur une grande pierre unie, non à grands coups, mais à coups modérés. Regardant souvent, vous examinerez si vous voulez rendre l’or ou l’argent tout à fait mince ou médiocrement épais. Mais, s’il s’étendait trop en s’amincissant, et débordait la bourse, vous le couperiez avec des ciseaux petites et légers, faits seulement pour cet usage. Telle est la manière de fabriquer la feuille d’or. Lorsque vous l’aurez amincie à votre gré, vous en couperez avec les ciseaux des morceaux de telle grandeur que vous voudrez, et vous en ornerez les auréoles autour des têtes d’images, les étoles, les bords des draperies et d’autres choses, comme il vous plaira2.

L’édition du Liber diversarum arcium (LDA) de Mark Clarke permet de préciser quelques points pour ce traité qu’il a traduit. Le parchemin grec est du papier, et se fait au XIVe siècle, avec des tissus de lin tandis qu’au XIIe siècle, il peut être fait de coton, comme nous venons de le voir mais aussi de laine et de lin3. Ensuite, le traité italien précise qu’il faut frotter avec l’ocre rouge sur les deux côtés de ce parchemin grec. L’une des dents utilisée est une dent de sanglier, Mark Clarke précise qu’il s’agit d’un sanglier sauvage tandis que L’Escalopier traduit simplement par sanglier, le terme latin étant apri que l’on peut traduire par sanglier ou porc sauvage. Ensuite, nous pouvons déterminer la taille de ce parchemin grec. Mark Clarke traduit la coupe du parchemin grec en quatre partie tandis que L’Escalopier traduit par carré, le terme latin étant per partes quadras. Donc, si on le coupe en quatre, il a la largeur de quatre doigts égaux. Mes quatre doigts font 7 cm de large donc si je multiplie par deux ça nous donne 14 cm sur 14 cm pour obtenir quatre carrés de 7 x 7 cm. Comme le traduit Mark Clarke, l’enclume est plate, ce qui est bien noté dans les deux manuscrits. L’or affiné est coupé en quatre comme le parchemin grec mais dans des dimensions deux fois plus petites, soit deux largeurs de doigts, ce qui fait pour moi 3,5 cm de côté.  Ce qui veut dire que la feuille amincie mesure 7 x 7 cm et donc que l’enclume doit être large en conséquence. Une fois coupée en quatre, on obtient un carré métallique de 3,5 cm de côté ; il est placé dans le cahier de parchemin grec.  Pour intercaler vingt feuilles métalliques il faut vingt-et-une feuilles de parchemin grec, pour vingt-quatre feuilles métalliques, il faut vingt-cinq feuilles de parchemin grec, … On place une première feuille de parchemin grec, puis la feuille métallique, puis la feuille de parchemin grec, puis la feuille d’or, … une feuille de parchemin grec supplémentaire fermant le carnet et dans une quantité multiple de quatre. Les deux types de feuilles sont des multiples de quatre, il y aura toujours des feuilles de parchemin grec « en trop ». L’or et l’argent doivent se trouver au milieu du parchemin grec de manière à ce qu’une fois aminci de nouveau, le métal s’étale de manière homogène jusqu’aux bords du papier rouge. La pierre sur laquelle on aplatie encore le métal mis dans la bourse (ou petit sac, marsupium en latin) est large est plate, super lapidem magnum et equalem. La nature de la pierre, nommée lapide, est la même que certaines pierres à broyer les couleurs du peintre. On utilise des petites forces, forpice, les ciseaux réservés à l’usage de couper les feuilles d’or amincies.

Pour citer cet article : Claudine Brunon, "Le Carnet de feuilles d’or," publié dans Culture matérielle du copiste, enlumineur, peintre, 11/06/2019, https://cmcep.hypotheses.org/2570.
  1. Voir [§1.31.1] dans Mark Clarke, Mediaeval Painters’ Materials and Techniques. The Montpellier Liber diversarum arcium. London, 2011, p. 131 []
  2. Théophile. Prêtre et moine. Essai sur divers arts, publié par le Comte Charles de l’Escalopier. Paris, 1848, (ré-ed. 1977), p. 39-41 []
  3. De Petula auri, Londres, Harley 3915, Schedula diversarum artium (De diversis artibus, Theophili Monarchi, de Chemia, Medicis praeparationibus, Mineralibus, & plurimis raris inventionibus, libri 3 []